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Fertilización con nitrógeno mitigaría cambio climático

Colombia Bioseguridad

Esta práctica, en distintas dosis, reduciría considerablemente los gases de efecto invernadero emitidos por la sobreaplicación de nitrógeno en los cultivos de caña de azúcar del Valle del Cauca. Así lo asegura Sebastián Saavedra Rincón, magíster en Ingeniería Ambiental de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.) Sede Palmira, quien destaca la importancia de aplicar en cada zona de manejo las dosis de nitrógeno requeridas específicamente (tasas variables), en vez de fertilizar con la misma cantidad toda la superficie de los suelos cultivados (tasas fijas).

“Los factores ambientales y las prácticas de manejo agrícola inciden en la variabilidad de los requerimientos de nitrógeno entre una zona de manejo y otra, aun en el mismo lote. En el sector de la caña de azúcar es posible encontrar aplicaciones desproporcionadas y que desconocen tal variabilidad, llegando incluso a aplicar hasta el doble de lo necesario”, explica el magíster Saavedra.

Una de las consecuencias de aplicar más nitrógeno del que la planta puede aprovechar es que los excesos se pueden lixiviar, debido a la alta solubilidad de este elemento, y llegar a los cuerpos de agua. Una vez allí, provocan el crecimiento exagerado y el predominio de ciertas especies de plantas acuáticas, en detrimento del ecosistema (eutrofización), explica.

Otra de las consecuencias de la sobreaplicación es la liberación del nitrógeno a la atmósfera en forma de óxido de nitrógeno (N2O), gas de efecto invernadero cuyo impacto es hasta 298 veces más nocivo que el del dióxido de carbono (CO2), en términos de potencial de calentamiento global. Al procesar los datos históricos y realizar modelaciones espaciales, el magíster comparó los impactos que generaría cada sistema de fertilización por sobreaplicación de nitrógeno, y fue entonces cuando evidenció que el sistema de tasas variadas –una práctica derivada del concepto de agricultura de precisión– sería más sostenible en términos ambientales.

“En las zonas de manejo en las que encontramos sobreaplicación de nitrógeno notamos que la fertilización en tasa variada reduciría por lo menos un 75 % de los excesos. Aplicando este método de fertilización se podría evitar que los cultivos de caña lleguen a ser grandes fuentes de contaminación difusa por cuenta del nitrógeno potencialmente libre”, sostiene. A su vez, otro beneficio reflejado en las proyecciones por el sistema de tasas variables es el mejor rendimiento de los cultivos de caña.

Información por aprovechar

Para adelantar la investigación, el magíster utilizó datos correspondientes a cuatro años de fertilización nitrogenada a tasa variada en seis lotes ubicados en dos zonas del Valle del Cauca. Con esta información, proyectó los escenarios de la operación de fertilización en tasas variada y fija, utilizando los programas StatsGraphics Centurion, GS+ y QGIS.

“Gracias a la tecnología que se ha venido implementando en la producción de caña de azúcar, ahora tenemos al alcance una gran cantidad de información de las operaciones agrícolas que no se está aprovechando. Así, este proceso metodológico configura una alternativa importante para procesar los datos y tomar mejores decisiones”, destaca el magíster.

Por otro lado, explica que con el paso del tiempo los productores han mejorado sus métodos para calcular las dosis de fertilizante: “valoran factores ambientales como las precipitaciones, las cuales influyen en la humedad del suelo, y en condiciones ideales mejoran el aprovechamiento del nitrógeno por parte de las plantas”.

Finalmente, la falta de calibración de la maquinaria utilizada para la fertilización (como los tractores) y la poca experticia de los operarios se presentaron como factores que no favorecen una distribución precisa del nitrógeno. La investigación, que sirvió como trabajo de grado del magíster Saavedra, fue dirigida por el profesor Óscar Chaparro Anaya, de la U.N. Sede Palmira.

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